Patologias de los ancianos

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Envejecer puede parecer desalentador: el pelo gris, las arrugas, el olvido de dónde se ha aparcado el coche. Bromas aparte, el envejecimiento puede acarrear problemas de salud únicos. Dado que las personas mayores representan el 12% de la población mundial -y que el porcentaje aumentará rápidamente hasta superar el 22% en 2050-, es importante comprender los retos a los que se enfrentan las personas a medida que envejecen y reconocer que existen medidas preventivas que pueden situarle a usted (o a un ser querido) en el camino hacia un envejecimiento saludable.

Según el Consejo Nacional sobre el Envejecimiento, alrededor del 92% de los ancianos padecen al menos una enfermedad crónica y el 77% tienen al menos dos. Las enfermedades cardíacas, los accidentes cerebrovasculares, el cáncer y la diabetes son algunas de las afecciones crónicas más comunes y costosas que causan dos tercios de las muertes cada año. El Centro Nacional para la Prevención de las Enfermedades Crónicas y la Promoción de la Salud recomienda acudir a un médico para un chequeo anual, mantener una dieta saludable y una rutina de ejercicios para ayudar a controlar o prevenir las enfermedades crónicas. La obesidad es un problema creciente entre los adultos mayores y la adopción de estos comportamientos de estilo de vida puede ayudar a reducir la obesidad y las enfermedades crónicas asociadas.

La vejez

A medida que los estadounidenses viven más tiempo, el crecimiento del número de adultos mayores no tiene precedentes. En 2014, el 14,5% (46,3 millones) de la población estadounidense tenía 65 años o más y se prevé que alcance el 23,5% (98 millones) en 2060.1

La Ley de Protección al Paciente y Cuidado de la Salud Asequible de 2010 incluye disposiciones que añadieron ciertos servicios preventivos a Medicare, como las pruebas de detección de cáncer y las vacunas. Estos servicios pueden prevenir enfermedades o ayudar a detectarlas a tiempo, cuando el tratamiento es más eficaz.    Lamentablemente, los adultos mayores, especialmente los de ciertos grupos raciales y étnicos, infrautilizan estos servicios.4

Las caídas, la principal causa de lesiones entre los adultos mayores, se tratan en los servicios de urgencias cada 13 segundos y se cobran una vida cada 20 minutos. Cada año, 1 de cada 3 adultos mayores se cae, pero menos de la mitad se lo cuenta a su médico.8

7Lorig K, Sobel DS, Stewart AL, et al. Evidence suggesting that a chronic disease self-management program can improve health status while reducing hospitalization: a randomized trial. Med Care. 1999;37(1):5-14.

Condiciones médicas que afectan a las personas mayores

Bette Davis lo dijo bien: «Envejecer no es cosa de mariquitas». No importa quiénes seamos -hombre, mujer, rico o pobre-, todos envejecemos. Pero el ritmo y la forma precisa en que ocurre varía de una persona a otra, dependiendo de factores genéticos y ambientales. Aunque la composición genética de una persona desempeña un papel importante a la hora de determinar su esperanza de vida, la calidad de la atención sanitaria recibida y un estilo de vida saludable contribuyen de forma significativa a la longevidad.

No obstante, afrontar el proceso de envejecimiento es un reto, y cuando empieza, el impacto se siente en todo el cuerpo: en los sistemas respiratorio, cardiovascular, nervioso, musculoesquelético e inmunitario. Y aunque una persona puede envejecer y seguir estando sana, algunas dolencias están directamente relacionadas con el cambio de edad.

Antes de que un individuo cumpla 50 años, sus ojos han empezado a cambiar. A medida que envejecen, los ojos son menos capaces de producir lágrimas, las retinas se adelgazan y las lentes se vuelven gradualmente amarillas y menos claras. A medida que avanza el envejecimiento, el iris (la parte coloreada del ojo) se endurece, se vuelve menos receptivo y es más difícil adaptarse a los distintos niveles de luz. Las tres dolencias más comunes relacionadas con el envejecimiento de los ojos son las cataratas, el glaucoma y la degeneración macular.

Envejecimiento de la población

Alrededor de 26 millones de personas en el Reino Unido padecen al menos una enfermedad de larga duración. Esto incluye a casi el 50% de las personas de entre 65 y 74 años y a casi dos tercios de los mayores de 85 años.  Además, el envejecimiento de la población británica significa que estas cifras aumentarán en los próximos años. De hecho, los expertos prevén que en 2030 unos siete millones de personas mayores tendrán al menos una enfermedad o problema de salud de larga duración. El envejecimiento de la población y el aumento de los índices de enfermedades de larga duración han tenido un enorme impacto en el SNS.

Las caídas son un motivo de especial preocupación. Incluso durante la pandemia, las caídas siguen siendo la principal causa de ingresos hospitalarios de urgencia para las personas mayores. Una caída puede tener un grave impacto en la salud a largo plazo, especialmente para aquellos que sufren una condición médica.

«Afección médica» es un término muy amplio. Puede referirse a cualquier tipo de enfermedad, trastorno, lesión o dolencia, incluidas las enfermedades mentales. Cuanto más envejecemos, más probable es que suframos al menos una afección médica. Algunas afecciones son bastante leves y no afectan demasiado a la vida cotidiana, mientras que otras requieren un tratamiento intensivo.

Author: Gustavo Ferrer